Los alcances de la visualización de datos

 
Alonso Gordoa
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A medida que el número de datos crece, resulta más difícil para el cerebro humano interpretarlos. Cabe mencionar el famoso “número mágico de Miller”, psicólogo cognitivo, de la Universidad de Princeton, pionero en el estudio de la memoria, quien descubrió que los humanos solamente podemos recordar y procesar entre cinco y nueve elementos simultáneamente (7 ± 2). Para comprobarlo, intente ir al supermercado a comprar diez artículos sin una lista escrita y lo más probable es que al regresar descubra que por lo menos olvidó alguno. Es más fácil recordar y analizar a partir de imágenes, por eso el gran éxito de los diagramas.

Por otra parte, la información del mundo se duplica cada dos años. De acuerdo con un estudio publicado por IDC, en 2011 se crearon en todo el mundo 1.8 Zettabytes (un DVD almacena 4.7 Gigabytes, una computadora de vanguardia almacena un Terabyte que son 1,000 Gb y un Zettabyte equivale a mil millones de Tb); es decir, como si cada habitante del planeta hubiera llenado 54 DVD s con datos. Pero lo más sorprendente es que se estima que para el 2020 el mundo va a generar 50 veces esa cantidad de información.

Considere que desea conocer cómo se ha ido modificando el número de visitantes de los destinos de la Riviera Maya durante los últimos cinco años, por poner un ejemplo, así como su nacionalidad, capacidad económica y edad. Es claro que esto implica una gran cantidad de datos, lo que hace que sea extremadamente difícil obtener una “visión global” de lo que logremos recopilar; esto se agrava aún más por la naturaleza continuamente cambiante de la información.

Esta avalancha de datos requiere nuevas herramientas basadas en software, para poder hacer análisis que revelen patrones de comportamiento, relacionados con múltiples variables, para así poder elaborar hipótesis sobre situaciones complejas, en busca de resultados prácticos.

John Tukey, matemático estadounidense al que se le atribuye entre otras cosas la creación del término “bit” (la unidad más básica de información digital), decía que “el valor más grande de una imagen es cuando nos obliga a darnos cuenta de algo que no esperábamos ver”. De esto trata la visualización de datos, es decir, es la capacidad de manipular en forma clara y eficiente información, proveniente de diversas fuentes, para ayudar a las personas a entender algún fenómeno.

**Sitios a explorar**

Uno de los ejemplos más citados de visualización de datos, es el mapa de John Snow, quien estudiando una epidemia de cólera que cobro la vida de más de 700 personas en el barrio de Soho, en Londres en 1854. El médico recurrió al trabajo de campo, para identificar en un mapa las muertes producidas por la enfermedad y encontró una fuerte asociación con el consumo de agua de una bomba pública en Broad Street. Al convencer a las autoridades de clausurarla, pudo controlarse la epidemia.

En la actualidad, existen muchos sitios orientados a la visualización de datos. Vale la pena, destacar visual.ly, estructurado como un escaparate para infografías y visualizaciones interactivas, así como un mercado para una creciente comunidad de editores, diseñadores e investigadores.

También existen organizaciones sin fines de lucro, como gapminder.org, sitio enfocado en construir animaciones que muestran la evolución de diferentes grupos de datos en diferentes países y regiones del mundo. Aquí es posible encontrar una gran cantidad de datos sobre el desarrollo económico, social y ambiental en una herramienta de visualización denominada Trendalyzer, que fue adquirida por Google en 2007.

Una de las causas del gran crecimiento en la generación de datos, son las redes sociales. Imaginemos por ejemplo cómo poder visualizar la actividad de los 230 millones de usuarios de twitter, de los cuales al menos 100 millones se conectan por los menos una vez al día y que en conjunto emiten 5,700 tweets por segundo. Vale la pena ver la exposición de Jer Thorp en TED, acerca de la visualización de estos cúmulos datos (http://bit.ly/WcRf1y).

El monitoreo de la actividad en las redes sociales es fundamental para las marcas y es una de las áreas en donde más aplicaciones tiene la visualización de datos. Lo más importante es recordar que para comunicar en una forma clara y eficiente información sobre algún tema específico, estética y funcionalidad deben ir de la mano.

*Esta nota se ha tomado de los apuntes del curso Informática para el Turismo, de la Licenciatura en Administración Turística de la Universidad Anáhuac*.

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